El Peñol Guatapé es el embalse de regulación más grande del país y hace parte de una de las cadenas hidráulicas que más energía le aporta al Sistema. Permite almacenar agua en los meses de invierno en Colombia (mayo a noviembre), para utilizarla durante los meses de verano (diciembre a abril), y de este modo contribuir al suministro energético del país durante todo el año. Según la intensidad de las lluvias, el embalse puede descender más o menos al llegar el mes de abril, cuando finaliza el verano. A partir de mayo, comienza la recuperación del embalse, hasta llegar a su nivel máximo en noviembre. En periodos de hidrología crítica es normal que el nivel del embalse baje, como ha ocurrido a través de la historia en eventos como los de El Niño 1986-1987-1988, 1991-1992, 1997-1998, cuando llegó a 31%, 7% y 41%, respectivamente. En abril de 2013 el embalse llegó al 34%. El no poder utilizar el agua almacenada de este embalse durante épocas secas, puede llevar a situaciones de desatención de la demanda y a incrementar costos de la energía eléctrica.

Desde el año de 1932 se venían haciendo estudios para ver cual era el potencial hidroeléctrico del río Nare. Hasta el año de 1960 donde se firmo un contrato entre EEPPM y el consorcio Integral de Medellín para el planeamiento de la utilización hidroeléctrica del río Nare. En 1962 se presentaron los resultados de estos estudios, las proyecciones de demanda y la situación financiera aconsejaban la realización del proyecto en dos etapas.

La primera etapa de la Central, con una capacidad de 280 MW (cuatro unidades de 70 cada una), entro en servicio en 1971 y 1972. Para la segunda etapa, la presa de Santa Rita se elevó a la cota 1892 y en esta forma se incremento la capacidad del embalse el peñol a 1 240 millones de metros cúbicos. La segunda etapa entró en servicio entre 1979 y 1980, con cuatro maquinas de 70 MW cada una, para un total de 280 MW.

A causa de que la cabecera del Municipio de El Peñol y parte de Guatape, quedaban inundadas por el embalse, fue necesario reubicar una población de 4 725 habitantes de la zona.

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